Otteluennakko: Välierä Kuopio Steelers vs. Wasa Royals

Urheilun juhlaa Vänärillä

Kuopio Steelers kohtaa historiansa ensimmäisessä Vaahteraliigan välierässä Wasa Royalsin aina aurinkoisella Väinölänniemen stadionilla tulevana sunnuntaina. Ottelun panosta tuskin tarvitsee sen kummemin hehkuttaa, sillä voittaja matkustaa Vaahteramaljaan. Ottelu potkaistaan käyntiin klo 15.30. Steelersin runkosarja sujui varmasti paremmin, kuin moni uskalsi ennen kauden alkua toivoa. Joukkue hävisi runkosarjassa vain Helsinki Roostersille päätyen 8-2 rekordiin. Royals sen sijaan pelasi kohtuullisen ailahtelevan runkosarjan päätyen 4-6 rekordiin, joka kuitenkin riitti runkosarjan 3. sijaan.

Steelers on voittanut joukkueiden molemmat kohtaamiset tällä kaudella, mutta mitään ylijuoksuja ottelut eivät kyllä ole olleet. Ensimmäinen peli päättyi Kuopiossa lukemiin 48-33 ja toinen ottelu Vaasassa lukemin 20-27. Steelersin puolustuksen linjan Kalle Tanninen muistelee joukkueiden aikaisempia kohtaamisia seuraavanlaisesti: “Aiemmissa peleissä ollaan onnistuttu pitämään Royalsin juoksuhyökkäys melko hyvin kurissa ja sitä pitää jatkaa myös tulevassa ottelussa. Meidän hyökkäyksellä on kaikki aseet Royals-puolustuksen murtamiseen, joten tämäkin peli on puolustuksesta kiinni.”

Pysähtyykö juoksukone?

Royals on profiloitunut tällä kaudella vahvana juoksuhyökkäyksenä, joka rakentaa heittohyökkäystä juoksuhämäysten kautta. Tuon juoksukoneen moottori on tosin vaihtunut, kun amerikkalainen keskushyökkääjä Justin Williams joutui lähtemään kotiin kauden loppupuoliskolla. Williamsin jättämän aukon on täyttänyt maajoukkueessakin esiintynyt Tom Suoste. Myös Tanninen tunnustaa Suosteen kyvyt juoksijana: ”Royalsin hyökkäyksestä nostaisin esiin Tom Suosteen, joka on merkittävässä asemassa Royalsin juoksupainotteisessa hyökkäyksessä.” Suosteen lisäksi myös pelinrakentaja Isaac Fisher on väläytellyt omia juoksujaan silloin, kun puolustukset ovat onnistuneet pysäyttämään muun hyökkäyksen.

Steelers puolustuksen on siis oltava tarkkana ja pelattava kurinalaisesti koko ottelun ajan. Liika keskittyminen juoksuun voi avata isoja pelejä Royalsin laitahyökkääjille. Tannisella on kuitenkin täysi luotto omaan puolustukseensa: ”Meidän puolustus on ottanut melkoisia edistysaskelia alkukauteen nähden ja jo viime pelissä Royalsia vastaan puolustus alkoi näyttämään oikeaa potentiaaliaan. Royalsille ei todellakaan tule olemaan helppoa päästä Steelers-puolustuksen läpi.”

Kuninkaallinen puolustus

Kuninkaallisten puolustuksen boksi on yksi liigan parhaimmista. Uloimpina tukimiehinä Staycey Thomas ja Michael Taylor pelaavat suurilla vastuilla peittäen sisempiä laitahyökkääjiä, täyttäen juoksupelejä ja hyvin usein myös painostaen vastustajan pelinrakentajaa blitzaamalla. Keskimmäisenä tukimiehenä pelaava Steven Tresfield taas on koko liigan taklaustilastossa kolmantena ja hänen vastuullaan onkin pitkälti juoksupelin pysäyttäminen. Steelersin sentterinä hyvää kautta pelaava Niilo Ojansivu huomauttaa tosin, että myös Royalsin puolustuksen linja on äärimmäisen kova: ”Puolustuksen keskustassa tuhojaan tekevä isokokoinen Lauri Hannulla on pelaaja, joka täytyy ehdottomasti saada kuriin.” Hannulla muodostaa Martti Kassin kanssa todella vaarallisen kaksikon, joka pelaa hyvin sekä juoksua, että heittoa vastaan.

Royals-puoluksen heikkoudeksi voidaan lukea heidän takakenttänsä. Steelersillä on useita todella laadukkaita laitahyökkääjiä, joten mielenkiintoiseksi jääkin, miten Royals aikoo lähteä heitä pysäyttämään. Ojansivu uskoo ottelun olevan Steelers-hyökkäyksen peli: ”Jos pääsemme pelaamaan omalla tasolla, niin Royalsin puolustuksessa ei pitäisi olla ongelmaa meille.

Viimeistä kertaa Vänärin valoissa

Sunnuntaina pelataan siis viimeistä kertaa jenkkifutista tänä syksynä aina aurinkoisella Vänärillä. Otteluun odotetaan kauden ylivoimaisesti suurinta yleisömäärää, mikä olisi tietenkin kotijoukkueelle huikea etu. ”Yleisö on aina isossa merkityksessä lajissa kuin lajissa. Uskon, että suuri kotiyleisö tulee olemaan meidän kahdestoista pelaaja ja suuri etu Royalsia vastaan.”, tuumaa Tanninen. Tule siis paikalle ja ota kaverisikin mukaan. Tätä paremmaksi ei savolainen urheilutapahtuma muutu! Ojansivu lähettää myös terveiset Steelers kannattajille: ”Tulkaa suurella joukolla kannustamaan Steelers historiansa ensimmäiseen Vaahteramaljaan!” Mikäli et pääse seuraamaan ottelua paikan päälle, niin Ruutu+ lähettää tämänkin ottelun suorana ennakkostudioineen.