Otteluennakko Wasa Royals vs Kuopio Steelers

Toinen reissu kauas länteen

Kuopio Steelers matkaa toista kertaa lyhyen ajan sisään kohti Pohjanmaata tulevana lauantaina Wasa Royalsin vieraiksi. Edellisessä pelaamassaan ottelussa kuopiolaiset olivat Seinäjoella Vaahteraliigan toista pohjalaisjoukkuetta niukasti etevämpiä lukemin 39-41. Ratkaisu nähtiin tuolloin vain 18 sekuntia ennen pelin loppua, kun paluun kentille tehnyt laitahyökkääjä Tino Ndongo karkasi varjostajiltaan voittomaalin tekoon. Jos voittoja kertyy alkukauden tahtiin, kulkee savolaisjoukkue kohti välierien kotietua.

Takapuolustaja Toni Hartikainen on hyvillä mielin pohtiessaan kulunutta kautta: ”Tietysti tuntuu hyvältä, ja nyt pelataan ns. playoffeja joka viikko, että saadaan pelata syyskuussa välierät ’aina aurinkoisella’. Oma kausi on sujunut ihan hyvin, vaikka parannettavaakin löytyy. Onnistuminen heti Vaahteraliiga-debyytissä Tampereella ruokki itseluottamusta ja todisti itselle, että pystyy pelaamaan liigassakin hyvällä tasolla.”

Laitahyökkääjä Juho Väisänen kuitenkin muistuttaa, että joukkueella ei ole syytä uppoutua mukavuuden tunteeseen: ”Minusta koko joukkueella on parannettavaa paljon, mutta ihan hyvin nuo pelit ovat menneet.

Steelers ja Royals kohtasivat alkukaudesta Väinölänniemellä, jolloin kuopiolaiset olivat pisterikkaan ottelun jälkeen voitokkaita 48-33. Royals on tiiviissä kamppailussa pudotuspelipaikoista, jonka onnistumista ei edesauttanut joukkueen tappio viime lauantaina Crocodilesia vastaan. Vaasalaiset haluavat taatusti kotonaan palata voittojen tielle Kuopion kustannuksella. ”Ensimmäinen peli oli mitä oli. Kumpikin joukkue on mennyt eteenpäin, mutta me enemmän”, Väisänen pohtii joukkueiden toista kohtaamista pilke silmäkulmassa.

Williams Vaasan moottori

Royalsin hyökkäys on tällä kaudella vahvasti kulminoitunut keskushyökkääjä Justin Williamsin ympärille. Williams on nopeudellaan ja vikkelyydellään ollut Vaasan suurin syömähammas niin juoksu- kuin heittopeleissäkin. Toukokuun lopulla Väinölänniemellä Williams iski huikeat tehot, edeten pallon kanssa juosten 126 jaardia, kiinniotoista 80 jaardia ja tehden joukkueensa kaikki 5 touchdownia.

Kokonaisuudessaan Royalsin hyökkäys on kookas ja vahva, jonka jyrän alla saattaa heikompaa hirvittää. Erityisesti kuninkaan miesten käyttämästä ”mörkö”-muodostelmasta suoritetut juoksupelit ovat mahdollistaneet tiukkojen tilanteiden kääntämisen vaasalaisten eduksi. Edellisessä kohtaamisessa Steelersillä oli välillä suuria ongelmia kyseistä muodostelmaa vastaan.

Hartikainen uskoo terästäjien puolustusjoukkojen operoivan tällä kertaa paremmin:

Puolustuksessa ei voida päästää enää noin paljon pisteitä ja pitää pystyä auttamaan hyökkäystä. Juoksun pysäyttäminen on pääosassa, jos halutaan pysäyttää Vaasan hyökkäys. Uskon, että lauantaina puolustus pelaa kauden tähän mennessä parhaan pelinsä.

Royalsin puolustus kapea, mutta kova

Vaasa Royalsin puolustuksesta on kauden mittaan loukkaantunut useampikin merkittävä palanen, eikä joukkue ole päässyt puolustamaan täydellä miehitykselläkään oikeastaan yhdessäkään ottelussa. Kohtuullisen pienellä rosterilla taisteleva puolustusyksikkö on kuitenkin pelannut kohtuullisen mallikkaasti. Tilastojen valossa Royalsilla on ollut tähän mennessä Vaahteraliigan toiseksi paras heittopuolustus ja kolmanneksi paras juoksupuolustus. Pallonriistoja joukkue on kuitenkin suorittanut sarjassa vähiten.

Syötönkatkoja ja muita isoja pelejä Royals taatusti odottaa eri syistä rikkonaisen alkukauden pelanneelta kulmapuolustaja Rufail Khalifalta, joka on tehnyt paluun pelaavaan kokoonpanoon. Khalifan lisäksi kannattaa seurata mainiota kautta pelaavaa ranskalaista tukimiestä Steeven Tresfieldiä. Vaasan puolustuksen kiistaton johtaja ja ehkä tähän asti pelattujen pelien tärkein pelaaja on ollut ikinuori Stacey Thomas. Lisäksi Royals saa lauantain otteluun kovan luokan amerikkalaisvahvistuksen, kun NCAA 1-divisoonatason Florida Gatorsissa isossa roolissa pelannut ja Saksan GFL:n taklaustilaston vuonna 2017 voittanut Michael Taylor korvaa loukkaantuneen jenkkikulmapuolustaja Kurtis Ovesenin.

Fyysinen puolustus on vastassa, eiköhän siellä saa vääntää koko päivän. Erityisesti Stacey tulee kovaa aina”, arvioi Väisänen tulevia kilpakumppaneitaan.

Saako Steelers aseensa hyödynnettyä?

Crocodilesia vastaan pelikiellossa ollut multitalentti Charles Wort on ollut sarjan ahkerimpia pisterohmuja. Wortin palaaminen osaksi Steelersin hyökkäyskalustoa, johon nyt kuuluvat jo dynaamiset laitahyökkääjät Tino Ndongo, Johannes Jauhiainen, Waltteri Kinnunen ja Petteri Vilpponen sekä varmakätinen Väisänen, mahdollistaa pelinrakentaja Seth Petersille koko heittoarsenaalin käytön. Kun joukkoon lisätään voimakasta juoksutukea tarjoavat Ville Lindsten ja Aku Uotila, on savolaisilla mahdollistaa esittää hyvinkin monipuolista hyökkäyspeliä. Tähän asti Steelers on takonut sarjassa toiseksi eniten pisteitä ja maalialueella joukkueen suodaan juhlivan myös Vaasassa useampaan otteeseen. Nähtäväksi jää, millä osa-alueella Steelers pyrkii puhkomaan Royalsin puolustusta.

Harvasanaisella Väisäsellä oli selkeä vastaus kysymykseen siitä, mitä hän omalta hyökkäykseltään lauantaina odottaa: ”50 pistettä.

Puolustus uusin kuvioin

Steelers tiedotti aiemmin tällä viikolla vaihtaneensa puolustuksen koordinaattorinsa Andy Bezairen viime kaudella puolustusta luotsanneeseen Petri Pelliseen. Tämä tarkoittaa samalla skeemallista muutosta kuopiolaisten puolustuksen peluutukseen. Ideana on saada enemmän irti joukkueen parhaimmista pelaajista heille ominaisimmilla pelipaikoillaan. Vaikka uudistunut puolustus onkin testissä nopeasti, on sen oltava valmiina vastaamaan Royalsin hyökkäyksen rynnistykseen.

Lähtökohtaisesti mitä uutta systeemiä ollaan keretty käymään läpi ja treenaamaan, niin hyvältä vaikuttaa. Olen varma, että puolustuksessa parannetaan kohti kauden huipennusta ja päästään omalle tasolle”, kommentoi Hartikainen luottavaisena.

Pelipaikasta riippumatta vastustajan etenemistä taatusti hankaloittavat Donavan Hayden ja Justin Bell kannattaa etsiä Steelersin puolustusmuodosta jokaisella yrityksellä. Varsinkin kaksi kertaa kierroksen parhaimmaksi puolustajaksi valitun Haydenin löytää helpoiten seuraamalla palloa, sillä taklaustilaston kärkisijoilla keikkuva pelimies löytyy yleensä sieltä missä tapahtuu. Luonnollisesti puolustus ei ole vain muutaman miehen varassa, vaan koko yksikön on onnistuttava kokonaisuutena. Aggressiivista juoksupeliä vastaan linjan keskustan Matias Kauppiselta sekä tukimies Mikko Aspiselta vaaditaan juoksulinjojen tukkimista, jotta Steelers saa pakotettua Royalsin pois mukavuusalueeltaan.

Kannattajat joukkueen mukana

Steelersin faniyhteisö on ollut hienosti mukana kotiotteluiden lisäksi myös kaikilla vierasmatseissa. Kannattajajoukko on lähdössä Vaasaan oman bussinsa kyydittämänä kannattamaan omia ja nauttimaan Royalsin paljon kehutusta ottelutapahtumasta. Pelaajat ovat nauttineet saamastaan tuesta koko kauden ja toivovat sitä myös jatkossa.

Toivottavasti jo bussissa on hieno tunnelma. Joukkueen puolesta uskallan luvata hienon pelin ja että noinkin pitkälle kannattaa lähteä omiaan kannustamaan. Toivottavasti trendi jatkuu ja tässäkin pelissä teidän läsnäolon kuulee kentälle asti! Kiitos teille siitä!”, Hartikainen toteaa.

Väisänenkin toivoo melua lehtereille: ”Tulkaa pitämään ääntä katsomoon, silloin on paljon hauskempaa pelata!

Jos et ole nousemassa Steelersin fanibussiin, niin muistathan, että Ruutu+ näyttää tämänkin ottelun suorana. Ole mukana kannustamassa kuopiolaiset voittoon, olit sitten paikan päällä Kaarlen kentällä tai valitsemasi vastaanottimen ääressä. Kickoff klo 15.30, Ruudun studio klo 15.00 alkaen.