Otteluennakko Seinäjoki Crocodiles vs Kuopio Steelers

Juhannustauolta Pohjanmaalle

Kuopio Steelers jäi viettämään juhannusta Vaahteraliigan sarjataulukon kakkossijalla voitettuaan Väinölänniemellä Porvoo Butchersin 34-17. ”Minulle menestyksemme ei ole ollut mikään yllätys. Kun näki, miten hyvä Steelers oli hyökkäyksessä viime vuonna 1-divisioonassa, tiesin sen toimivan myös Vaahteraliigassa. Kysymys oli siitä, miten puolustuksemme vastaa liigan haasteisiin ja reagoimme kuten laatujoukkueen kuuluukin”, kommentoi Steelersin itävaltalainen puolustuksen linjamies Felix N’twa Steelersin alkukautta. Hyökkäyksen linjamies Oskari Laitinen komppaa: ”Kausi on mennyt odotusten mukaisesti. Saintsia vastaan avausvoitto toi itsevarmuutta ja siitä päästiin hyvään liitoon.

Tulevana lauantaina kuopiolaiset kamppailevat vieraissa Seinäjoki Crocodilesia vastaan, joka on ainut joukkue jota Steelers ei ole vielä kohdannut tällä kaudella. Crocodiles on yksi 2000-luvun menestyneimpiä joukkueita, jonka mitalikaapista löytyy kaulaan laitettavaa runsain mitoin. Viimeiset pari vuotta ovat sujuneet murheellisemmin, sillä kesän 2017 päätteeksi joukkue olisi pudonnut alemmalle sarjatasolle, ellei Turku Trojans olisi luopunut liigapaikastaan. Kauden 2018 lähestyessä puolimatkan krouvia krokotiililauma majailee sarjassa tällä hetkellä viimeisenä ilman yhtään voittoa.

Kuopiolaisilla ei ole kuitenkaan varaa lähteä aliarvioimaan pohjanmaalaisia isäntiään, sillä Crocodiles on ottelu ottelulta näyttänyt yhä enemmän pirteitä otteita. Oskari Laitista pitkä matka Seinäjoelle ei häiritse: ”Juhannustauon jälkeen on hyvä fiilis päästä taas pelaamaan.

Seinäjoen hyökkäyksen keskiö

Crocodilesin hyökkäys takkuili alkukauden pahasti ja joukkue päätyikin vaihtamaan pelinrakentajaa. Ranskan liigan heittojaarditilaston ennen Pohjanmaalle saapumistaan voittanut Jonathan Baker vaikutti ensimmäisessä pelaamassaan ottelussa Helsinki Roostersia varteenotettavalta vahvistukselta ja samaa mieltä on myös N’twa. ”Crocodiles teki loistavan valinnan tuoda Bakerin uudeksi pelinrakentajakseen. Hän on todistetusti voittajatyyppi juhlittuaan kansallista mestaruutta kahdesti NCAA II-divisioonatasolla neljän pelivuotensa aikana. Odotan heidän pelaavan enemmän spread-hyökkäystä tästä eteenpäin.

Vaikka seinäjokisten hyökkäyksellä oli ongelmia kesän ensimmäisissä otteluissa, löytyy joukkueen keskushyökkääjän paikalta yksi liigan vaarallisimmista yksittäisistä pelaajista. Myös N’twa nostaa esiin pallonkantajan krokotiilien hyökkäyksestä: ”Crocodilesin suurin pelote on ehdottomasti Christian Powell. Yksi entisistä joukkuekavereistani Cory Magwood kertoi minulle hänestä ja siitä, miten vahva ja liikkuva juoksija Powell on. He olivat yhdessä NFL-joukkue Pittsburgh Steelersin leirillä kilpailemassa paikasta kokoonpanossa, mikä kertoo oleellisen Powellin tasosta.

Mielenkiintoinen fakta tulevasta matsista on se, että Felix edusti viime kaudella juuri Crocodilesiä, ja kohtaa täten useita tuttuja kasvoja tällä kertaa vastustajajoukkueen sivurajalla. ”Minulla ei ole kuin positiivista sanottavaa Crocodilesin organisaatiosta. Oleellista heille olisi pitää joukkueen ydinosat kasassa, missä he eivät ehkä täysin onnistuneet tälle kaudelle. Tämä on mahdollisesti yksi tekijä siihen, miksi heidän ottelunsa tähän mennessä ovat menneet kuten ovat”, N’twa pohti entistä joukkuettaan vastaan pelaamista.

Krokotiilien puolustuksesta puuttunut terävin purenta

Seinäjoen puolustusvoimat ovat taipuneet useasti aiemmissa otteluissa, josta pahimpana esimerkkinä 88 päästettyä pistettä sarjakärki Roostersille ennen juhannusta pelatussa pelissä. Keskimäärin Crocodilesia on rokotettu lähes 48 pistettä ottelua kohden. Kuten Laitinen pohtii, pohjanmaalaisten todellista tasoa ei ole kuitenkaan vielä nähty. ”Crocodilesin puolustus ei ole varmasti vielä pelannut parasta peliään. Lauantaina on tehtävä täysi työ voiton eteen.”

Crocodilesin puolustuksesta löytyy useita laadukkaita yksilöitä. Puolustuksen linjaa ankkuroi massiviinen yhdysvaltalainen Ja’Michael Edwards-Lott, jonka blokkaamiseen vaaditaan käytännössä aina kaksi miestä. Puolustuksen takakentältä kannattaa seurata vihreissä paidoissa viilettävät Suomen maajoukkuetta jo pitkään edustanutta Juhani Koivumäkeä sekä ranskalaista Maxime De Falcisia. ”Jaska Värinen linebackereista on yksi mieleen tulevista nimistä. Nopea ja kovaa pelaava kaveri”, kertoo Laitinen Seinäjoen puolustuksesta nostamastaan energisestä tukimiehestä.

Steelersillä iso puute, mutta useita lisäyksiä

Viime viikkoina paljon keskustelua herättänyt Charles Wortin saama pelikielto tarkoittaa sitä, että Steelersillä ei ole lauantaina brittipassilla pelaava amerikkalainen käytettävissään. Wort on tehnyt kovia tehoja laitahyökkääjänä tämän kauden Vaahteraliigassa, mutta hän on ollut iso osa sekä kuopiolaisten puolustusta että erikoisjoukkuepelaamista.

Savolaisten onneksi joukkue saa juuri oikealla hetkellä lisää leveyttä laitahyökkääjistöönsä paikkaamaan Charlesin poissaoloa. Petteri Vilpponen on varusmiespalveluksen aiheuttamilta kiireiltään mukana sitten kauden avauksen. Lisäksi jyväskyläläistaustainen väkkärä Waltteri Kinnunen otti koppeja jo Butchersia vastaan. Kuitenkin ehkä merkittävin uutinen Steelers-kannattajille on se, että alkutalven vakavasta alaraajavammastaan toipunut Spagettimaljan sankari Tino Ndongo ottaa mahdollisesti ensimmäiset downinsa Vaahteraliiga-viheriöillä Crocodilesia vastaan. Leveämmällä hyökkäysarsenaalilla kovia tehoja viime peleissä takoneen Johannes Jauhiaisen johdolla Steelersiltä voi odottaa yhä enemmän isoja heittopelejä.

Myös Laitinen uskoo hyökkäyksen onnistuvan, mutta ei pelkästään heittäen. ”Odotan hyökkäykseltä tasapainoista ja pisterikasta peliä.”

Puolustuksen puolella Steelers saa kauan odotettua syvyyttä linjaan. Sairastuvalta tositoimiin palaavat Sami Hovinen ja Perttu Kosonen. Lisäksi N’twa pääsee häntä vaivanneen jalkavammansa jälkeen yhä parempaan pelikuntoon harjoitus harjoitukselta. ”Tunnen oloni paremmaksi verrattuna edelliseen otteluun. Luotan jalkaani enemmän ja olen ymmärtänyt kyseessä olevan enemmänkin mentaalipuolen ongelma kuin fyysinen vaiva tässä vaiheessa kuntoutumistani. Se osa-alue vaatii yhä parannusta itseltäni.” Alustavasti puolustuksen linjalla ja liigan säkkitilaston kärkisijoilla keikkuvalla Jani Lindqvistillä on täten mahdollisuus olla entistäkin tehokkaampi, kun yksikköön saadaan laajempaa rotaatiota.

Odotan meidän voittavan lauantaina Seinäjoki Crocodilesin, jos toteutamme omaa pelisuunnitelmaamme. He voivat luonnollisesti yllättää meidät, sillä heillä ei ole mitään hävittävää. Puolustuksessa meidän on pysäytettävä juoksu ja pakotettava Seinäjoki heittämään, jota haluamme heidän tekevän. Tuolloin pääsemme pelaamaan vahvuuksillamme”, arvioi N’twa.

Kesämyrskyn jälkimainingeissa

Perjantai-illalle ja lauantaiaamulle on Länsi-Suomeen luvattu rankkasateita ja myrskytuulilukemia. Nähtäväksi jää, ehtiikö sää laantua ennen ottelun alkua ja vaikuttaako ottelua edeltävä monsuuni kenttäolosuhteisiin. Peli potkaistaan joka tapauksessa liikkeelle klo 15.30 satoi tai ei, tule seuraamaan miten kamppailussa käy!

Jos matkaaminen Seinäjoen Keskuskentälle tuntuu ylitsepääsemättömältä, niin voit seurata kamppailua myös etänä. Ruutu+ lähettää kaikki Vaahteraliigaottelut suorina. Ruutu+ -tunnuksia tilatessasi käytä kampanjakoodia STEELERS18. Näin tuet tilauksellasi Kuopio Steelersiä ja näet kaikki Vaahteraliigan kamppailut suorina lähetyksinä. Ensimmäiset 2 kuukautta (60 vrk) hintaan 9,95 €, tämän jälkeen 9,95 €/kk. Tilauksen voi irtisanoa milloin tahansa käynnissä olevan jakson loppuun. Veloitus 1 kuukauden (30 pv) välein.