OTTELUENNAKKO KUOPIO STEELERS VS WASA ROYALS

Kauan odotettu kotiavaus

Kuopio Steelers avasi Vaahteraliiga-urakkansa komeasti voittamalla ensimmäisessä ottelussaan vieraissa Tampere Saintsin lukemin 29-35. Avauspelin jälkeen Steelersillä on ollut yli kaksi viikkoa aikaa valmistautua ensimmäiseen kotiotteluunsa Wasa Royalsia vastaan. Kuopiolaisten pääsarjanousun varmistuttua Pohjois-Savossa on odotettu Väinölänniemen ensimmäistä liigakoitosta sormet syyhyten, joten joukkueen näytönhalu on kova.

Yhden Hämeenlinna Huskiesin riveissä pelatun kauden jälkeen Steelersiin palannut puolustuksen linjamies Jani Lindqvist palaa mielellään takaisin pelaamaan kotikentälleen: ”Onhan se huikeata pelata kotikaupungissa Vaahteraliigaa. Kiva palata kotiin vuoden tauon jälkeen.”

”Kotonahan on aina kaikista hienointa pelata. On varmasti tulossa hieno ottelutapahtuma, tarjolla on kaikkea muutakin kuin jenkkifutista” kertoo Kouvolasta Kuopioon muuttanut keskushyökkääjä Ville Lindsten .

Vahvat vaasalaiset Savoon

Kuopion ja Vaasan kohtaamiset alemmilla sarjatasoilla olivat kovalla tunteella ladattuja ja sähköisiä kamppailuja. Edellisen kerran kun Steelers kohtasi vaasalaiset vuonna 2013, molemmat joukkueet pelasivat II-divisioonaa. Tuolloin Royals oli kotikentällään vahvempi 34-0. Viiden vuoden aikana on kuitenkin vettä virrannut Kallavedessä usean sarjanousun verran, joten joukkueiden nykyiset voimasuhteet ovat vielä mysteeri.

Royalsilla kaksijakoinen alku kauteen

Kauden 2017 Royals päätti Vaahteramaljaan, jossa Helsinki Roosters vei Suomen mestaruuden pohjanmaalaisten kustannuksella. Vaasa oli kuitenkin ainoa joukkue, joka kykeni päihittämään Roostersin runkosarjassa. Viime kauden menestyksen jälkeen vaasalaisten kesä 2018 lähti yskien liikkeelle. Ensin Royals jäi Roostersin jalkoihin 48-7 ensimmäisessä pelissään, jonka jälkeen Vaasa taipui Porvoo Butchersin vahvalle viimeiselle neljännekselle loppulukemin 13-36. Viime lauantaina vaasalaiset avasivat voittotilinsä päihittämällä paikallisvastustajansa Seinäjoki Crocodilesin 25-7.

Steelersin puolustuksen linjamies Jani Lindqvist ei kuitenkaan usko, että Royalsilta on nähty joukkueen todellista tasoa: ”Minun mielestäni eivät ole vielä päässeet vauhtiin. Odotan Royalsilta vielä parempaa kuin mitä ollaan viime peleissä heiltä nähty.”

Pohjanmaan voimapalloa

Viime vuoden lennokkaasta heittopelistä Royalsin hyökkäysstrategia on vaihtunut aiemmilta kausilta tuttuun fyysiseen juoksupeliin. Vaasalaisten offensiivin keskuksena operoi jo Royalsin ensimmäisellä Vaahteraliiga-kaudella 2016 pelinrakentajana toiminut Isaac Fisher. Fisher on kova urheilija, joka on kerännyt jaardeja niin heittäen, muuttamalla heittopelit omiksi etenemisillään sekä suunnitteluilla , fyysisillä pelinrakentajan juoksuilla.

Fisherin lisäksi kuninkaallisten hyökkäyksen toinen amerikkalainen Justin Williams on peli peliltä päässyt paremmin sisään Vaahteravauhtiin. Williams on tärkeä kohde Vaasan heittopelissä, mutta pääasiallisesti mies nähdään kuitenkin keskushyökkääjän paikalla, josta hän juoksi Crocodilesia vastaan 186 jaardia ja 2 touchdownia. Jenkkikaksikon ohella Royalsin takakentältä on huomioitava myös Suomen maajoukkueeseen kuuluva keskushyökkääjä, kuten Lindqvist ennakoi: Tom Suoste on mielestäni todella hyvä running back. Hänet nostaisin Royalsin hyökkäyksestä ja hänen liikkeensä on seurattava tarkkaan.”

Royalsilla vahvuutta kautta puolustuksen

Vaasan puolustuksesta löytyy talenttia usealta eri tasolta. Linjan keskustasta ei ole vaikea huomata kookasta kaksikkoa Martti Kass ja Lauri Hannula. Tukimiehen tontilla ranskalainen Steeven Tresfield iskee ahnaasti tukkimaan juoksuväyliä. Vuosia Suomessa vaikuttanut Stacey Thomas liikkuu kentällä laajalla säteellä ja on yhä merkittävä pelintekijä. ”Etenkin Royalsin puolustuksen linja on suhteellisen isokokoinen ja vahva. Thomas ja Tresfield ovat merkittäviä pelaajia, jotka tekevät pelejä”, kommentoi Lindsten. Vahvan boksin ohella kannattaa seurata maan parhaimmistoon kuuluvan Rufail Khalifan ja kokeneen amerikkalaisen Kurtis Leen muodostamaa kulmapuolustajaparivaljakkoa.

Hämeenlinna Huskiesin valitettavasti luovuttua sarjasta vain kuukausi ennen kauden alkua, teki se Vaahteraliigan otteluohjelmasta melko mielenkiintoisen. Siinä missä Steelers on viettänyt viimeiset viikot pelaamatta, on torstai-illan kamppailu Royalsin kolmas ottelu yhdentoista päivän sisään. Nähtäväksi jää, vaikuttaako tiukka pelitahti vaasalaisten pelikuntoon joukkueen matkustaessa Suomen niemen poikki.

Steelersillä näytönpaikka kotiyleisön edessä

Kuopiolaiset kävivät hakemassa taisteluvoiton Tampereelta, johon Lindqvist oli tyytyväinen: ”Hyvä fiilis jäi, joukkue on hyvä. Näytimme, että olemme valmiita tähän liigaan. Nyt uutta pykälä vaan päälle, jotta voimme voittaa lisää otteluita!” Parannettavaa kuitenkin jäi, kuten Lindsten muistuttaa: ”Ensimmäisestä ottelusta jäi hieman kaksijakoinen tunnelma. Voittohan on aina voitto, mutta etenkin toinen puoliaika jäi harmittamaan itseäni. Hyökkäyksen olisi pitänyt saada enemmän aikaan toisella puoliskolla.”

Puolustuksessa Steelersin täytyy kyetä vastaamaan Vaasan fyysisyyteen. ”Moni sanoo, että linjat voittavat pelejä. Uskoisin, että tässäkin ottelussa se sanonta on hyvä. Meidän puolustuksen linjamme tulee voittamaan Royalsin hyökkäyksen linjan ja sitä kautta Steelers voittaa tämän ottelun”, Lindqvist ennakoi. Tärkeässä roolissa tässä kamppailussa etulinjassa ovat Lindqvistin ohella mainion kauden avauksen pelanneet väkivahva Matias Kauppinen ja ensimmäistä kauttaan linjoissa vetävä Sami Kuosmanen.

Hyökkäyksen puolella pelejä kutsuva päävalmentaja Pekka Utriainen saa lisää aseita työkalupakkiinsa. Alaraajavammaansa parannellut laitahyökkääjä Johannes Jauhiainen repi nopeudellaan I-divisioonan puolustuksen takakenttiä palasiksi ja nähdään mahdollisesti jälleen tositoimissa torstaina. Uutena kasvona Väinölänniemen viheriöllä nähdään koulukiireiden vuoksi ensimmäisestä ottelusta sivussa ollut saksalainen monitoimimies Alex Borgmann. Alexia ja hänen kykyjään hyödynnetään taatusti etenkin hyökkäyksessä, mutta saatetaanpa mies nähdä myös puolustuksessa ja erikoisjoukkueissa.

Lindstenin mukaan savolaisten tulee pystyä hyökkäämään monipuolisesti: ”Hyökkäyksen puolella meidän pitää saada molemmat osa-alueet toimimaan, sekä heitto- että juoksupeli. Iso pointti meillä on voittaa linjataistelu. Olemme kuitenkin pääsääntöisesti ns. heittojoukkue, joten meidän täytyy saada onnistumisia myös juoksuissa, jotta saamme pidettyä palettimme tasapainoisena. Näin saamme Vaasalle painetta molemmilla tavoilla.”

Ensimmäistä kertaa Vaahteraliigaa Kuopiossa

Tulevana torstaina nähdään samalla historian ensimmäinen Vaahteraliiga-ottelu Kuopiossa. Varkaudessa aiemmin vaikuttanut Steelers nähtiin Vaahteraliigassa 2000-luvun alkupuolella, mutta kuopiolaiset pääsevät ensimmäistä kertaa nauttimaan pääsarjatason amerikkalaisesta jalkapallosta.

Ottelussa ollaan mukana myös itse peliä tärkeämmässä asiassa. Steelers tukee Kuopion kaupungin Kiitos kaveruudelle -hanketta lahjoitettuaan kaikille Kuopion kuudesluokkalaisille vapaalipun kotiavaukseen. Jenkkifutis on tunnetusti parasta paikan päällä! Jos et jostain vakavasta syystä pääse paikan päälle, niin Ruutu+ näyttää kaikki Vaahteraliiga ottelut suorina.

Lindsten lähettää terveiset katsojille: ”Toivottavasti nähdään mahdollisimman paljon porukkaa katsomoissa kannustamassa meitä! Kiitos jo etukäteen kaikille, jotka tulevat paikalle kannustamaan meitä ja myös heille jotka Katsovat meitä Ruudusta!”

Ole osana luomassa ainutlaatuista tunnelmaa aina aurinkoiselle Vänärille, aloituspotku klo 18.30!

Kuvat: Jari Turunen